Stageverhaal Akzo Nobel Polymer Chemicals Ltd. USA, Ruben Geurts van Kessel

Voorbereiding

In oktober 2004 ging ik op zoek naar een internationale stageplaats. Omdat ik niet per se een stage hoefde te vinden in mijn eigen vakgebied (Productie, Logistiek en Management) heb ik me aangemeld voor verschillende stageprogramma’s van multinationals. Meteen de eerste keer was het raak, na een selectiedag in Arnhem bij Akzo Nobel, kreeg ik te horen dat ik geselecteerd was voor hun International Internship Program. Ik kon mijn voorkeur aangeven voor een aantal opdrachten, en uiteindelijk koos ik voor een stageplek in Chicago. De opdracht was een combinatie van logistiek, business, marketing en finance. Het feit dat ik ging werken met mensen met verschillende nationaliteiten en studieachtergronden in een wereldstad als Chicago speelde eerlijk gezegd ook mee bij mijn keuze.

Het regelen van een visum voor de Verenigde Staten was niet gemakkelijk, maar met de benodigde steun van de vestiging in Chicago, had ik na ongeveer 11 weken een visum in mijn paspoort.

Bedrijf & Opdrachten

Akzo Nobel Polymer Chemicals is onderdeel van de Nederlands-Zweedse Multinational Akzo Nobel, met het hoofdkantoor gevestigd in Arnhem. Het bedrijf is onderverdeeld in drie groepen: Chemicals, Coatings en Pharmaceuticals. De business unit Polymer Chemicals maakt deel uit van de Chemicals groep en het hoofdkantoor, gevestigd in hartje Chicago, was tevens mijn stagelocatie.

Het bedrijf maakt grondstoffen die nodig zijn voor het vervaardigen van Polymeren producten. Deze industrietak is zeer gestandaardiseerd, waarmee bedoeld wordt dat het gaat om producten die ruimschoots beschikbaar bij verschillende leveranciers. Om toch klanten te behouden onderscheidt Akzo Nobel Polymer Chemicals zich zeer goede customer service op alle denkbare manieren. Afzetten blijven daardoor op peil, maar de extra customer service teert in op de toch al kleine marges.

Deze ontwikkelingen hebben ertoe geleid dat er wereldwijd een team mensen op de been is gebracht, verantwoordelijk voor het initiëren, faciliteren en ontwikkelen van nieuwe businesses voor de business unit. Het doel is om met deze vorm van non-traditionele R&D een innovatiecultuur in te bedden in de organisatie.

Het hele proces wordt vormgegeven met behulp van een gestructureerde phase-funnel, ondersteunende financiering, een wereldwijde knowledge-portal, interne marketingacties en een beloningssysteem. Door deze aanpak verwacht men naast korte terugverdientijden, ook op langere termijn marktleider te blijven door het introduceren van de laatste technische toepassingen.

Samen met een Zweedse studente Marketing werkte ik aan zes verschillende projecten die allen gerelateerd waren aan business ventures in de verschillende ontwikkelingsfasen.

-

Financiële logistieke analyse van global fleet management probleem

-

Evaluatie van aantal beginnende ventures

-

Schrijven van een business plan voor een venture

-

Strategische opties marktbenadering voor een venture

-

Voorbereiding SAP harmonisatie Material Master Data

-

Interne communicatie van standaardisatie productnaamgeving tussen customer service, sales, manufacturing en product development.

Vergoeding & huisvesting

Het internationale stageprogramma van Akzo Nobel wordt volledig betaald door het hoofdkantoor. Dit betekent dat vluchten, verblijf, reiskosten, telefoonkosten, visum en ook een leuk zakcentje worden betaald. Bijkomend voordeel is dat de lokale vestiging geen kosten voor je maakt, waardoor zij de neiging hebben voor de extras te zorgen.

Huisvesting werd geregeld door mijn contactpersoon in Chicago. Ik verbleef in een appartement in een hotel in het centrum van Chicago, vlakbij Lake Michigan en de welbekende winkelstraat Michigan Avenue, ook wel ‘Magnificent Mile’ genaamd (naast de zwarte toren op de foto). In hetzelfde hotel woonden ook mijn Zweedse collega stagiaire en een andere Nederlandse Akzo stagiair, een Technische Bedrijfskunde student uit Eindhoven. Saillant detail is dat Oprah Winfrey aan de overkant van de straat het penthouse bewoonde van een van de vele wolkenkrabbers die Chicago rijk is. Met het openbaar vervoer gingen we iedere dag naar ons werk in het zakencentrum.

Summer in Chicago

Het leven in de zomer speelt zich vooral buiten af. In de winter daalt het kwik tot onder de –20 graden Celcius, dus in de zomer zijn er veel buitenactiviteiten. De stad ligt aan Lake Michigan en langs dit meer is een lange strook met parken, fietspaden, stranden, musea, sportcentra en een gezellige pier. Ik voetbalde iedere zondagochtend vroeg met een groep Nederlanders die ik ontmoet had in de kroeg tijdens de Europese Kampioenschappen. Natuurlijk heb ik me ook ingeleefd in de locale cultuur en speelde iedere dinsdag bedrijfssoftbal in Grant Park. De architectuur in Chicago is erg mooi. De stad is rond 1900 tot de grond toe afgebrand en op de restanten van de brand is een beeldschone stad gebouwd. Je zou denken, torengebouwen zien er allemaal hetzelfde uit, kom dan maar eens een kijkje nemen in the Windy City. Het uitgaansleven was goed, variërend van lounges, clubs, pubs tot salsa bars en echte donkere hip hop tenten.

Cultuur

Tijdens mijn stage heb ik veel mensen ontmoet met wie ik nog steeds geregeld contact heb. Het leuke van Chicago vind ik de grote variatie aan jonge, ambitieuze mensen uit de hele wereld. Ook de mentaliteit van de Chicagoans sprak mij aan, down to earth, heel vriendelijk en totaal niet oppervlakkig. De Amerikaanse cultuur is veel meer een prestatiecultuur dan wij gewend zijn in Nederland. Dit heeft positieve en negatieve consequenties. Het mooiste ervan vond ik dat mensen uit alle werkklassen, trots op hun werk waren en er iets moois van maakten. Neemt niet weg dat een gedeelte van hun arbeidslust te maken had met het tip-systeem. De mate van service is erg hoog en het convenience level is uitstekend.

Reizen

Na mijn stage ben ik naar de Grand Canyon, Las Vegas, Ohio en Salt Lake City geweest om vakantie te vieren.

Ik kan met recht zeggen dat mijn stage in Chicago een onvergetelijke ervaring is, die voor mij geldt als referentie voor het vinden van een baan na mijn afstuderen. Wie weet waar ik terechtkom…..

Kijk op www.rubeninchicago.nl voor een foto-impressie.

Ruben