CTIT University of Twente
Research Business & Innovation About CTIT Research Calls Looking for a job? Intranet

Paul Heysters genomineerd voor prestigieuze STW-prijs

CTIT spin-off zet digitale alleskunner in de markt

Binnenkort zet CTIT postdoc Paul Heysters zijn eerste stappen in ondernemersland met Recore Systems BV. Met deze spin-off van de UT verwachten Heysters en zijn twee mede-oprichters de resultaten van hun promotieonderzoek om te zetten in een commercieel succes. De eerste licentieovereenkomst voor de Montium, een chiponderdeel voor digitale signaalverwerking, is binnen. Daarnaast maakt Heysters volgende week dinsdag tijdens het symposium `Van wetenschap tot innovatie' van Technologiestichting STW, kans op de titel `Simon Stevin Gezel'.

Postdoc en directeur van CTIT spin-off Recore Systems, Paul Heysters, was altijd al een tikkeltje ondernemend. Zijn promotie begon hij niet direct na zijn studie informatica, maar na een korte loopbaan bij Philips Home Networking, een spin-off van Philips. Samen met één van zijn huidige zakenpartners, Lodewijk Smit, was hij vijf jaar geleden één van de promovendi van het eerste uur binnen het Chameleonproject. `Met dat project sloeg de groep Embedded Systems destijds een hele nieuwe richting in, die van reconfigurable computing, oftewel flexibele hardware', vertelt Heysters op zijn vrije zondagmiddag. `Het Chameleonproject had als doel om een digitale alleskunner te realiseren. Een groot deel van de visie van toen is nu al praktijk: er is steeds meer behoefte aan apparaten die alles tegelijk kunnen. De mobiele telefoon is een goed voorbeeld, die wordt allang niet meer alleen voor bellen gebruikt, maar ook voor muziek afspelen en video kijken.'

Heysters promoveerde op 24 september 2004 op een basisonderdeel van zo'n digitale alleskunner. Het hart van alle digitale apparaten is een processor, een rekeneenheid. `De meeste mensen denken bij een processor aan de Pentium, die in de meeste thuiscomputers zit. Een Pentium kan alle soorten taken aan, maar slurpt energie. En hij is niet zo goed in hele specifieke taken. De processor die we in het Chameleonproject hebben ontwikkeld, is dat wel. Dat komt omdat hij uit verschillende, samenwerkende onderdelen bestaat die allemaal goed zijn in één specifieke rekentaak. Wij noemen dat een getegelde structuur,' vertelt Heysters. `Tijdens mijn promotie heb ik onderzocht of zo'n structuur werkt en inderdaad energiezuinig is. Mijn vinding, die ik Montium heb genoemd, is één van de tegels in de Chameleonprocessor. De specifieke taak waar de Montium goed in is, is digitale signaalverwerking.'

De Chameleonprocessor heeft twee grote voordelen boven een `gewone' processor als de Pentium, zegt Heysters. Het eerste is het energieverbruik. `Ook gewone, generieke processors kunnen steeds meer taken aan, maar als de functionaliteit verdubbelt, doet het energieverbruik dat ook. En batterijen zijn de afgelopen jaren nauwelijks beter geworden, dus de winst moet ergens anders vandaan komen.' Het tweede voordeel ligt wat ingewikkelder. `Het maken van een chip is waanzinnig duur. Bij traditionele chips is het `af is af'. Dus als de fabrikant besluit om een nieuwe functie in zijn GPS-systemen aan te bieden, moet hij een nieuwe chip ontwerpen en maken. Het mooie van de Montium is dat hij herconfigureerbaar is. Als er nieuwe functies gevraagd worden, kun je dezelfde chip gebruiken en heb je alleen nieuwe software nodig.'

Logisch dus dat Paul Heysters vorig jaar verschillende landelijke kranten en nieuwssites haalde, toen hij promoveerde op de Montium. Toch was het toen nog slechts een chip op papier. Heysters: `Het ontwerp van de Montium was volkomen gebaseerd op simulaties. Dat moest wel, want voor een gewoon universitair researchproject is het financieel onmogelijk om zo'n chip daadwerkelijk te maken en te testen.'

De Montium en de omringende software, ontwikkeld door collega's binnen Chameleon, waren zo veelbelovend dat Heysters besloot met twee collega's een bedrijf op te richten. `We wilden na jarenlange ontwikkeling de resultaten van het Chameleonproject op de markt brengen. Tijdens mijn onderzoek was al duidelijk dat dat kansrijk was,' aldus de kersverse directeur. `Er was interesse voor ons concept bij andere onderzoeksgroepen maar ook in het bedrijfsleven. Bovendien werd in het Europese 4S-project, wat staat voor Smart chipS for Smart Surroundings, de Montium gekozen boven een commercieel alternatief dat ze oorspronkelijk van plan waren te gebruiken. Na vijf jaar onderzoek door een tiental wetenschappers was de tijd rijp voor een spin-off. We blijven de chip wel verder ontwikkelen, maar nu als bedrijf. Natuurlijk in nauwe samenwerking met de UT. `

Na zijn promotie kreeg Heysters daar in zijn postdoc-aanstelling ruimte voor. Nu, ruim een jaar later, verkopen Heysters en zijn mede-oprichters, Lodewijk Smit en Gerard Rauwerda, intellectuele eigendommen met Recore Systems. De eerste licentieovereenkomst met een groter bedrijf is een feit: het Amerikaanse bedrijf Atmel ontwikkelt een prototype chip met een Montium erin, die halverwege volgend jaar klaar moet zijn. `Uiterlijk in 2019 moeten alle radio's in Nederland geschikt zijn om digitale signalen te ontvangen. Dan is de huidige analoge radio verdwenen. Atmel houdt zich daarom nu al bezig met digitale radiotoepassingen. Het bedrijf ontwerpt een chip met meerdere Montiums voor de signaalverwerking,' aldus Heysters.

Heysters' promotieonderzoek en het Chameleonproject werden gefinancierd door de Technologiestichting STW, die altijd streeft naar toepasbaarheid van onderzoeksresultaten. Geen wonder dus, dat STW Paul Heysters heeft genomineerd voor de `Simon Stevin Gezel'-prijs voor de beste STW-promotie van 2004. Volgende week dinsdag krijgt hij tijdens het STW-symposium `Van wetenschap tot innovatie' een kwartier om zijn onderzoeksresultaten te verkopen aan een jury met vertegenwoordigers uit wetenschap, bedrijfsleven en journalistiek. Aan de prijs is een geldbedrag van vijfduizend euro verbonden, te besteden binnen de doelstelling van STW. Als Heysters de gelukkige winnaar is, zal hij het geld in Recore Systems steken, vertelt hij. `Het oprichten van een bedrijf kost handenvol geld, dus zo'n prijs zou mooi meegenomen zijn.'

Hoewel Heysters ervan overtuigd is dat flexibele en efficiënte chips als de Montium de toekomst hebben, is het nog niet vanzelfsprekend dat zijn bedrijf een succes wordt. `Marktonderzoek laat zien dat het kansrijk is, maar de Montium is nieuw, en wat nieuw is ondervindt altijd weerstand,' zegt Heysters. `Tegelijkertijd willen mensen steeds meer functies in hun gebruiksvoorwerpen, wat vraagt om steeds ingewikkelder technologieën. Uiteindelijk zullen alleen programmeerbare chips op een effectieve manier in die vraag kunnen voorzien.'

Nominatie Simon Stevin Gezel

Technologiestichting STW reikt dit jaar voor het eerst de titel `Simon Stevin Gezel' uit. Dat gebeurt dinsdag 11 oktober tijdens het STW-symposium `Van wetenschap tot innovatie'. De prijs is het kleine broertje van het prestigieuze Simon Stevin Meesterschap, een onderscheiding voor gevestigde onderzoekers. Zij krijgen een half miljoen euro, te besteden aan onderzoek met een toepassingsgerichte kant.

De Gezelprijs, bestemd voor de beste STW-promotie van 2004, is bedoeld als stimuleringsprijs voor jonge onderzoekers. `We wilden met deze prijs graag eens wat doen voor de jonge onderzoekers,' vertelt Sonja Knols, pr-functionaris bij STW. `Daar zitten soms juweeltjes van mensen bij die meestal anoniem blijven, omdat de prijzen en de aandacht naar hun hoogleraren gaan.'

Voor de Gezelprijs konden projectleiders van STW-projecten promovendi voordragen, waaruit STW er drie nomineerde. Zij presenteren zichzelf en hun onderzoek op het symposium `Van wetenschap tot innovatie', waar de winnaar wordt gekozen door een jury, bestaande uit prof. dr. ir. Patrick Dewilde (Technische Universiteit Delft), drs. Joke van den Bandt-Stel (werkgeversorganisatie VNO-NCW) en dr. Dirk van Delft (NRC Handelsblad). Knols: `We hebben bij de nominaties gekeken naar de wetenschappelijke kwaliteit, maar ook naar hoezeer een promovendus zich heeft ingezet om zijn onderzoek toepasbaar te maken. Op het symposium moet de promovendus bovendien zijn werk goed kunnen verkopen.'

Recore Systems
Recore bestaat (van links af) uit: Gerard Rauwerda, Lodewijk Smit, Paul Heysters, Jenna Wells en Roel Reintsema.

Bron en Copyright: UT Nieuws 6 oktober 2005